Aklilu Lemma y la esquistosomiasis

Aklilu Lemma (Jijiga, Etiopía, 1934-1997) estudió ciencias en Addis Abeba, en lo que más tarde sería la Universidad Haile Selassie. Completando sus estudios posteriormente en la Universidad de Wisconsin y en la Universidad John Hopkins, de Baltimore en Estados Unidos. En 1964 regresó a Etiopía.

Interesado en la esquistosomiasis, estudió los mecanismos de defensa de estrellas y de erizos de mar. Cuando se encontraba al norte de Etiopía para investigar la erupción cutánea causada por el parásito, relacionó el uso como sustituto de jabón de bayas de endod, (Phytolacca dodecandra, una planta popular en África que crece en las zonas montañosas) con la muerte de caracoles en los cursos de agua dulce donde se lavaba.

Comprobó como el endod era un molusquicida muy barato capaz de reducir la esquisostomiasis (del 63 por ciento al 33 por ciento en la población y en niños ldel 50 al 7 por ciento).

Durante siglos la planta se ha utilizado para lavar ropa de algodón. Las bayas frescas o secas se trituran y se usan directamente como sustituto del jabón. También se pueden usar las hojas, aunque contienen menor cantidad de principio activo.

En aquellos lugares donde se había introducido el jabón comercial para sustituir las bayas o se habían construído canalizaciones de agua potable, la prevalencia de esquistosomiasis subió. También en zonas donde debido a la deforestación dejó de crecer la planta.

Hoy en día, la Phytolacca dodecantra sigue estudiándose para otros usos; como larvicida contra el Anopheles arsabiensis, principal vector de la malaria en Etiopía, como antibacteriano en el tratamiento de las heridas, su utilidad en algunas enfermedades veterinarias etc.

Phytolacca dodecantra

Akliu Lemma fue condecorado por el emperador Haile Selassie y compartió en 1989 con Wolde-Yohannes el llamado premio nobel alternativo (Right Livelihood Award). El Instituto de Patobiología de la Universidad de Addis-Abeba se llama Instituto Lemma en su honor.